Bitcoin se ha visto afectado por el peso de su propia popularidad. Debido a la propia arquitectura de la blockchain, la velocidad de las transacciones es lenta y el coste de las transacciones ha aumentado.

Investigadores, desarrolladores y la comunidad Bitcoin han estado tratando de encontrar una forma de permitir que Bitcoin - y otras criptomonedas - puedan soportar más transacciones. Sus mejores esfuerzos hasta ahora se centran en algo llamado Lightning Network. Pero... ¿Puede solucionar los problemas de escalabilidad de la moneda? Lo averiguamos a continuación.

Limitaciones actuales de Bitcoin

Hay dos limitantes que necesitamos explicar en relación a la cadena de bloques antes de que podamos explorar cómo la gente está tratando de arreglarla.

La primera es la velocidad de transacciones por segundo o TPS.

En una blockchain, los bloques son esencialmente grupos de transacciones agrupadas. Como parte de su diseño, hay un número limitado de transacciones que pueden incluirse en un bloque.

Si su transacción no entra en el bloque actual, se une a una cola. Esa cola puede tardar desde unos pocos minutos hasta un día en procesarse.

Esto limita el uso de la blockchain como medio para procesar transacciones rápidas, como comprar una taza de café. Nadie quiere esperar a que la red verifique que usted tiene el dinero.

Segunda Limitación: Los costes

La red de Bitcoin - al igual que otras de arquitectura similar - se basa en un protocolo de consenso llamado prueba de trabajo, Proof-of-Work o PoW.

En este protocolo los mineros gastan energía tratando de resolver un difícil rompecabezas. Para ayudar a compensar el costo del equipo y la energía utilizados en ese cálculo, los mineros cobran tarifas por procesar cada transacción.

Cuando el sistema es pequeño y la cantidad de transacciones que necesitan verificación es escasa, la red funciona bien y los costos de transacción son bajos. Sin embargo, a medida que la red crece, también lo hace el costo de las tarifas de transacción.

En su punto álgido en 2017, procesar una transacción en Bitcoin -ya fuera por 1 dólar o 1.000 dólares- era de 28 dólares, lo que hace que Bitcoin sea una forma de moneda poco económica. Ahí es donde entra en juego la Lightning Network (el término no se usa en español, pero se traduciría en algo así como la "Red Relámpago").

Tenemos un artículo completo que explica más sobre las limitaciones de Bitcoin.

¿Qué es la Lightning Network?

Lightning Network es un sistema de canales que permite a las personas o empresas mover dinero entre sí sin necesidad de utilizar la blockchain para verificar la transacción.

En teoría, podría permitir que miles o incluso cientos de miles de transacciones ocurrieran instantáneamente, lo que lo hace genial para transacciones pequeñas.

Se asemeja al actual sistema de liquidación utilizado por empresas como Visa y Mastercard. Cuando pagas por algo, no se resuelve instantáneamente.

En cambio, hay una verificación rápida de los fondos del comprador y la solicitud del vendedor, lo que da luz verde para que se lleve a cabo una transacción.

La liquidación de los fondos ocurre más tarde, en algunos casos días o semanas después.

¿Sabías?

Jack Dorsey, el CEO de Twitter es un gran fan de la Lightning Network y ha invertido personalmente en el proyecto!

¿A quién se le ocurrió la idea?

El concepto original de Lightning Network fue propuesto por primera vez por Thaddeus Dryja y Joseph Poon, los fundadores del proyecto, en un libro blanco de 2015.

La idea era crear una capa de liquidación encima de la cadena de bloques, liberando a la red central del procesamiento de transacciones individuales.

¿Cómo funciona Lightning Network?

Digamos que desea realizar transacciones con su cafetería local. En primer lugar, es necesario enviar algo de Bitcoin a una cartera que requiere más de una firma o clave para liberar los fondos.

Éstas se conocen comúnmente como billeteras multisig o multifirmas. Estas billeteras multisig requieren más de una firma para poder liberar fondos. En el caso de la Lightning Network permite a las personas concertar un acuerdo, concretamente, la creación de un balance.

Cada vez que usted compra una taza de café, crea una nueva hoja de balance y la firma con su clave pública para reflejar lo que queda en su billetera y lo que hay en la billetera de su cafetería.

Si ya no desea comprar más café en esa cafetería, puede cerrar el canal, y el balance resultante se agrega a la blockchain como un registro permanente.

Los conflictos de pago también pueden resolverse consultando el último balance firmado entre las dos partes.

¿Qué pasa si no tienes un canal directo con el siguiente lugar donde quieres comprar algo? La red encontrará la ruta más corta entre usted y la tienda a través de otros nodos conectados a la red.

No sólo para Bitcoin

Aunque fue diseñado originalmente para Bitcoin, la tecnología se está desarrollando actualmente para una gama de criptomonedas que incluyen Litecoin, Stellar, Ether y Ripple.

¿Cuándo lo veremos en acción?

Ahora Mismo! Una versión fue lanzada sobre la red Bitcoin en marzo de 2018, y ha empezado a aparecer en diferentes lugares. Uno de los más recientes es Twitter!

El futuro

La popularidad de las criptomonedas y de las transacciones en ellas ha puesto, en pocos años, una presión cada vez mayor sobre las cadenas de bloques sobre las que se construyen.

Si bien es cierto que han habido cambios más pequeños - y algunos casos inclusive bifurcaciones - para ayudar a que las redes se vuelvan más rápidas, la Lightning Network, si tiene éxito, podría ayudar a abrir la puerta a la adopción generalizada de las criptomonedas y sus aplicaciones.